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Dentro de los grandes géneros del cine americano o que, al menos, tiene una personalidad más genuina que el de otras nacionalidades, está el llamado "cine negro". En cualquier caso, es un género que no es fácil de definir, porque sus límites son difusos. Lo que más lo identifica, posiblemente, es el ambiente en el que se desarrollan sus historias y la idiosincrasia de sus personajes. Arranca prácticamente con el nacimiento del cine y, como ha sucedido con otros géneros -el Western y el Musical, por ejemplo- se ha intentado seguir en otros paises sin el éxito del pais de origen. Francia (donde también se le conoce como "film noir") y Alemania son los que más han incidido en el tema aunque, lógicamente, esas películas tengan una "atmósfera" diferente.
En el cine negro suele haber policías, gángsters, detectives, ambientes sórdidos y personajes con una catadura moral más que reprobable, mucha acción y una fotografía de mucho contraste (luces y sombras que se alternan y que convergen).
Hay una galería significativa de profesionales a los que se podría identificar con este género que ha aportado grandes películas a la historia del cine. Sin ser exhaustivos, es necesario citar a actores como Humphrey Bogart, James Cagney, John Gardfield, George Raft y Edward G. Robinson. Actrices como Gloria Grahame, Sylvia Sidney, Rita Hayworth, Bárbara Stanwyck o Audrey Totter. Y realizadores como Sam Fuller, Howard Hawks, Henry Hathaway, Phil Karlson, Fritz Lang, Donald Siegel, Otto Preminger, Nicholas Ray o Robert Siodmak. Y una mención especial a Josef von Sternberg, uno de los pilares de la historia del cine, que contribuyó al género, en sus inicios, con dos obras capitales: "Underworld" (La ley del hampa, 1927) y "The Docks of New York" (Los muelles de Nueva York, 1928).